SpaceX détruira une de ses fusées dans la poursuite de la sécurité ce week-end

Tôt samedi matin, SpaceX prévoit de lancer une fusée Falcon 9 depuis la Floride qui se cassera très probablement en l'air quelques minutes seulement après le décollage. La disparition de la fusée fait partie d'un vol d'essai prévu qui est censé démontrer la capacité de SpaceX à gérer une panne catastrophique de l'un de ses véhicules. Si le test se passe bien, SpaceX sera plus proche que jamais de mettre des gens sur sa fusée Falcon 9 pour la première fois cette année.

Connu comme le test d'abandon en vol, il s'agit de l'un des derniers jalons majeurs que SpaceX doit respecter dans le cadre du programme Commercial Crew de la NASA. Il s'agit d'une initiative du gouvernement visant à développer de nouveaux vaisseaux spatiaux de fabrication américaine pour lancer à nouveau les astronautes de la NASA depuis les États-Unis. Au cours des six dernières années, SpaceX a développé une nouvelle capsule appelée Crew Dragon pour le programme, conçue pour voler au-dessus de la fusée Falcon 9 de la société et transporter des astronautes de la NASA vers et depuis la Station spatiale internationale. Dans le cadre du processus de développement, SpaceX a dû faire un certain nombre de démonstrations pour montrer que son véhicule est à la fois sûr et capable de faire le travail.

Le test de samedi consiste à présenter le plan de sauvegarde de SpaceX dans le cas rare où un voyage vers l'ISS commence à se diriger vers le sud. Supposons qu'une des fusées Falcon 9 de SpaceX commence à se désagréger lors de la montée dans l'espace. La NASA veut savoir que ses astronautes chevauchant à l'intérieur du Crew Dragon peuvent toujours être ramenés à la maison en toute sécurité, malgré une fusée défectueuse.

Pour sauver les passagers en cas d'urgence, SpaceX a conçu son Crew Dragon avec un système d'évacuation. Dans la coque extérieure de la capsule se trouvent huit propulseurs, appelés moteurs SuperDraco. Si une sorte de problème survient pendant le vol, cela déclenchera le déclenchement des propulseurs. Les moteurs transporteront ensuite le Crew Dragon vers le haut et loin de la fusée dangereuse. Une fois la capsule suffisamment éloignée, le Crew Dragon déploiera ses quatre parachutes et s'abaissera doucement dans l'océan Atlantique, où l'équipage attendra les secours.

SpaceX a déjà testé ses propulseurs d'urgence, mais ce sera la première fois que la société essaie le processus d'évacuation en plein vol. Environ une minute et demie après le lancement du Falcon 9, les moteurs SuperDraco du Crew Dragon se déclencheront et la capsule se séparera de la fusée. Dans le même temps, les moteurs principaux du Falcon 9 cesseront de tirer et la fusée retombera finalement sur Terre. Alors que le Crew Dragon tente un atterrissage en douceur dans l'océan, le Falcon 9 sera déchiré lors de sa descente dans l'eau. Le moment de la rupture dépend de la façon dont il y a du vent samedi, ainsi que d'autres facteurs comme la position de la fusée, selon la NASA. SpaceX a réuni une équipe de personnes pour récupérer les débris de la fusée lorsque le test est terminé. Le Falcon 9 qui touche à sa fin a déjà été dans l'espace et à trois reprises auparavant, faisant de ce quatrième voyage son dernier.

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Dans l'ensemble, cela pourrait prévoir un spectacle spectaculaire sur le terrain pour ceux de Cape Canaveral, en Floride, où le test a lieu. Une minute et demie après son lancement, le Falcon 9 ne sera pas très loin de son site de lancement au Kennedy Space Center de la NASA, il est donc possible que la destruction de la fusée soit vue par des passants près de la zone de lancement. En fait, une plage populaire que beaucoup fréquentent pour regarder le lancement de roquettes depuis le Cap sera fermée, en raison de la moindre crainte que des débris ne s'y posent.

Même si personne ne sera à bord du Crew Dragon pendant ce test, SpaceX enverra son bateau de récupération pour rencontrer la capsule, comme il le ferait en cas d'urgence réelle. SpaceX a son propre bateau avec une piste d'atterrissage pour hélicoptère, conçu pour récupérer le Crew Dragon chaque fois qu'il atterrit dans l'océan – soit à son retour normal de l'ISS, soit lors d'un scénario d'urgence. L'Air Force aidera également SpaceX dans ces efforts de récupération.

La NASA et SpaceX suivront attentivement ce test, d'autant plus que le système d'interruption d'urgence du Crew Dragon a été problématique dans le passé. En avril, une version d'essai du Crew Dragon de SpaceX a explosé en Floride lors des essais des moteurs SuperDraco. La société avait allumé les moteurs dans une série de brûlures et une soupape qui fuyait a provoqué une réaction en chaîne d'événements qui ont conduit le véhicule à éclater. SpaceX a enquêté sur la panne pendant des mois et a finalement apporté quelques modifications de conception au système. Et en novembre, la société a réussi à tirer le SuperDracos sur la capsule Crew Dragon qui devait voler samedi, montrant qu'ils fonctionnaient comme prévu. Pourtant, les nerfs seront élevés ce week-end alors que la NASA et SpaceX assisteront aux performances du système dans un scénario d'urgence simulé.

Si tout se passe bien, le prochain jalon de vol pour SpaceX est de mettre des gens à bord du Crew Dragon. Deux astronautes de la NASA, Bob Behnken et Doug Hurley, devraient être les premiers passagers du Crew Dragon, chargés de se rendre à la station pour un séjour rapide de deux semaines. Si cette le vol se passe bien, puis la NASA certifiera éventuellement le Crew Dragon pour effectuer des vols en équipage de routine vers l'ISS et vice-versa.

Le calendrier de ce vol en équipage n'a pas encore été fixé, car il reste encore beaucoup de travail à faire une fois ce test d'abandon en vol terminé. Le PDG de SpaceX, Elon Musk, a noté que le Crew Dragon qui transportera Behnken et Hurley pourrait arriver à Cap Canaveral en février, mais qu'il pourrait prendre quelques mois de plus pour effectuer tous les traitements et tests nécessaires avant que les astronautes puissent voler.

Déterminer la date de ce vol en équipage sera un moment majeur pour SpaceX et la NASA. Depuis le retrait de la navette spatiale en 2011, tous les astronautes de la NASA ont volé sur la fusée russe Soyouz pour se rendre à l’ISS. Le premier vol en équipage du programme d'équipage commercial rendra à nouveau le vol spatial humain sur le sol américain. De plus, les astronautes de la NASA ont longtemps lancé des véhicules appartenant au gouvernement, mais le Crew Dragon de SpaceX est un vaisseau spatial développé commercialement. Lorsque les gens montent à bord, c'est peut-être la première fois qu'une capsule privée transporte des personnes en orbite.

Bien sûr, la compagnie rivale Boeing pourrait y arriver en premier. Boeing fait également partie du programme Commercial Crew et a développé sa propre capsule d'équipage appelée CST-100 Starliner. Ce véhicule a fait son premier vol dans l'espace en décembre, bien qu'un problème lors de la mission ait empêché le Starliner d'atteindre la station spatiale comme il était censé le faire. Il est possible que la compagnie doive faire un autre test en vol sans équipage à cause de cet incident. Mais même avec le pépin, Boeing est aussi approche de son premier test en équipage qui transportera deux astronautes de la NASA et un astronaute de Boeing à la station.

La mission en équipage qui se produit en premier dépend toujours de la façon dont les horaires se déroulent cette année, et le programme Commercial Crew est assez connu pour ses retards. Mais SpaceX et Boeing sont plus proches que jamais de faire voler des gens dans leurs véhicules, et le lancement de samedi sera une chose importante à retirer de la liste des tâches de SpaceX.

L'abandon en vol devrait commencer samedi à 8 h HE, bien que SpaceX dispose d'une fenêtre de quatre heures pour effectuer le test. Jusqu'à présent, la météo est plutôt belle, avec 90% de chances de bonnes conditions. La NASA prévoit de faire un briefing de pré-lancement à 13 h HE le vendredi 17 janvier, avec une couverture en direct à partir de 7 h 45 HE. Revenez à l'époque pour voir la fusée Falcon 9 de SpaceX détruite exprès.

Traduit de la source : https://www.theverge.com/2020/1/16/21066910/spacex-in-flight-abort-test-falcon-9-crew-dragon-superdraco-engines

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